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The July 26 Movement: A Beacon of Black Liberation

On the historic anniversary of the Attack on Moncada, it is essential to reflect on the significance of this revolutionary moment for Africans worldwide. As a member of the Red Barrial Afrodescendiente and the Black Alliance for Peace – Atlanta chapter, I am privileged to share insights on the profound impact of the Cuban Revolution on Black Cubans and the threat posed by the ongoing blockade.

The Attack on Moncada, which took place 70 years ago on July 26, 1953, was a pivotal moment in the Cuban Revolution. Orchestrated by Fidel Castro and his revolutionary group, the assault targeted the Moncada Barracks, one of the largest military garrisons of the then US-backed dictator Fulgencio Batista. The attack was intended to spark a nationwide uprising against Batista’s regime, and ultimately failed in that goal in the short term. Despite its failure, resulting in the arrest, torture, and execution of many rebels, including Fidel and Raul Castro, the event galvanized public sentiment against Batista and marked the beginning of the revolutionary path to power. The date of the attack, July 26, is now celebrated as a national holiday in Cuba, known as Day of the Rebellion.

The Cuban Revolution, sparked by this July 26 Movement, fundamentally transformed the lives of Black Cubans (Afrocubanos), who’d existed in the lowest rungs of society throughout enslavement and colonization. A prime example of this transformation is Juan Almeida Bosque, a Black Cuban revolutionary who became a significant figure in Cuban history as well as the events on July 26th that sparked the Revolution. 

Born on February 17, 1927, in Havana, Almeida came from a very impoverished Black family, dropping out of school at just 11 years old to work as a bricklayer. In his teens he sold drugs on the streets and pickpocketed in order to survive and support his family. He’d later meet Fidel Castro at the University of Havana, becoming his close friend and comrade, and joined the fight against the dictatorship of Batista in March 1952. Almeida was a key participant in the attack on the Moncada barracks in Santiago on July 26, 1953, arrested alongside the Castro brothers.

Almeida, along with the Castro brothers and dozens of other revolutionaries, persevered in their revolutionary efforts, ultimately leading to the triumph of the revolution on January 1, 1959. Almeida’s military exploits earned him the title “Comandante de la Revolución” from Castro, reserved for top leaders of the rebel troops under Fidel Castro’s command in the 1950s. After the revolution, he held several military posts and was a highly visible and active politician, serving as a vice president on the Council of State and sitting on the Politburo, a role within the Central Committee of the Communist Party of Cuba. 

Almeida passed away from a heart attack in 2009, but his legacy as a key figure in the Cuban Revolution endures: his life illustrates a young, Black Cuban man who rose from an impoverished and racially discriminated background, to become a commander of the rebel forces and a close ally of Fidel Castro. His journey from a bricklayer and street drug seller to a “Hero of the Republic of Cuba” symbolizes the transformative power of the revolution, and is just one of thousands of similar stories you find on every corner of the island.

Before the revolution, systemic racism and extreme poverty were the harsh realities for many Black Cubans. Keep in mind that Cuba was one of the last places in the Western hemisphere to abolish slavery, with the Spanish colonial government officially ending slavery in 1886, more than two decades after the U.S. and nearly six decades after the British Empire.

This late abolition of slavery had a profound impact on Cuban society and deeply influenced the racial disparities and systemic racism that persisted for many years. Despite the formal end of slavery racial discrimination continued, and Afro-Cubans were often marginalized and faced limited opportunities for social mobility, segregation, and violence in virtually every sector: education, housing, police brutality, labor, and so forth. They were largely excluded from the political and economic power structures, and many lived in poverty or continued working long, backbreaking days under scorching heat on sugar and tobacco plantations.

The US-backed Batista regime exacerbated these racial disparities, limiting opportunities for social mobility. However, the revolution ushered in significant changes that improved the lives of Black Cubans.

The 1961 National Literacy Campaign for example, one of the revolution’s first significant measures, reduced illiteracy in Cuba from only 60%-76% to almost 100% in just over a year. This initiative disproportionately benefited Black Cubans, who had starkly less access to education and had the highest rates of illiteracy. Urban reform laws improved housing conditions, reducing racial disparities among housing, homelessness, and housing conditions. The new revolutionary constitution also guaranteed equal rights for the first time, regardless of race, contributing to an increase in social mobility for Black Cubans codified in the laws.

The Cuban Revolution has made unparalleled strides towards Black liberation, challenging over 400 years of racist slavery and colonialism. What’s important to understand as we reflect on this revolutionary history, however, is that the ongoing blockade threatens these advancements. By diverting state resources, attention, and energy towards the blockade and the egregious State Sponsor of Terrorism list, social progress can be stunted. As Cubans are more concerned with where their next meal will come from than anything else, and the State is concerned with the brutal economic blockade by the largest and most violent empire in history, less attention and resources are available to fight social ills like racism; in this sense, the blockade and SSOT are themselves racist tools, which knowingly perpetuate hurdles towards Cuba’s racial unity and liberation. 

While issues of racism may still exist on the island, it remains one of the few countries dedicated to eradicating racial discrimination at every institutional level, with laws and state policies that specifically reflect that. As Zuleica Romay, Director of the National Afro-American Studies Program at the Casa de las Americas, put it: “The difference between here in Cuba and you all in the U.S., is that we do not have any laws, policies, or procedures designed to directly target or harm any one population or anybody. We don’t have laws made to harm Black people, what we are dealing with is the social problem. 400 years of colonization and slavery has impacted some people’s mentality, and we’ve only had around 65 years of revolution to address that.”

Cuba’s designation is also deeply disrespectful and ludicrous, especially considering Cuba’s long history of promoting peace internationally. Cuba is not a state sponsor of terrorism; it is a state sponsor of Black liberation. From Angola to Guinea-Bissau, Zimbabwe, and South Africa, Cuba has promoted peace by materially supporting movements for African decolonization and independence, for over 60 years now. Moreover, while the U.S. and the West has been busy funneling arms and heavy artillery to every single corner of the world, Cuba has been busy exporting doctors and education professionals. Cuba’s medical internationalism is a signal of their commitment to an anti-imperialist, radical peace. In November 2019, the UN estimated that there were around 30,000 Cuban doctors active in 67 countries; during the pandemic alone nearly 40 countries across five continents received Cuban medical personnel to assist with the COVID-19 outbreak. Similarly, Cuba has won top international awards for its exports of literacy campaigns and educational infrastructure to dozens of countries, such as Ghana, Angola, Venezuela and Nicaragua. 

Clearly that revolutionary energy ignited on July 26, 1953, has been exported to Africans across the world under the leadership of Fidel Castro.

Earlier this year, I joined fellow members of the Black Alliance for Peace in Havana, Cuba, where we launched our Zone of Peace Campaign. Our goal is to establish our Americas, our Caribbean, and our Latin America as regions of radical peace, self-determination, and independence, free from the deadly hands of European and U.S. imperial activity. In this campaign we demand an immediate end to the genocidal U.S. Blockade, removal of Cuba from the State Sponsor of Terrorism list, and the return of occupied Guantánamo Bay to Cuba, among other things. We recognize that sanctions, blockades, and occupied land are forms of violent warfare that deny peace.

As I stated before, Cuba is not a state sponsor of terrorism— it is a state sponsor of Black liberation, then and now! Cuba is a shining example of what we strive to achieve in our struggle for Black liberation: socialism that provides housing, healthcare, and bread to its people, while maintaining Pan-African commitments globally. Cuba is a threat to imperialist powers precisely because it exemplifies an independent and self-determining Black nation, which is why we must defend it today as we honor the July 26th revolutionary moment. 



Long live the Cuban Revolution, Long Live Castro!

En Español

Musa Springer, Red Barrial Afrodescendiente

En el aniversario histórico del Asalto al Moncada, es esencial reflexionar sobre el significado de este momento revolucionario para los africanos en todo el mundo. Como miembro de la Red Barrial Afrodescendiente y de la Alianza Negra por la Paz – capítulo de Atlanta, tengo el privilegio de compartir reflexiones sobre el profundo impacto de la Revolución Cubana en los cubanos negros y la amenaza que supone el bloqueo en curso.

El Asalto al Moncada, que tuvo lugar hace 70 años, el 26 de julio de 1953, fue un momento crucial en la Revolución Cubana. Orquestado por Fidel Castro y su grupo revolucionario, el asalto tuvo como objetivo el Cuartel Moncada, uno de los mayores cuarteles militares del entonces dictador apoyado por los Estados Unidos, Fulgencio Batista. El ataque pretendía desencadenar una sublevación nacional contra el régimen de Batista y fracasó en ese objetivo a corto plazo. A pesar de su fracaso, que resultó en la detención, tortura y ejecución de muchos rebeldes, incluyendo a Fidel y Raúl Castro, el evento galvanizó el sentimiento público contra Batista y marcó el comienzo del camino revolucionario al poder. La fecha del ataque, el 26 de julio, se celebra ahora como un día festivo nacional en Cuba, conocido como Día de la Rebeldía.

La Revolución Cubana, impulsada por este Movimiento 26 de Julio, transformó fundamentalmente la vida de los cubanos negros (Afrocubanos), que habían existido en los escalones más bajos de la sociedad a lo largo de la esclavitud y la colonización. Un ejemplo principal de esta transformación es Juan Almeida Bosque, un revolucionario cubano negro que se convirtió en una figura significativa en la historia de Cuba, así como en los eventos del 26 de julio que desencadenaron la Revolución.

Nacido el 17 de febrero de 1927 en La Habana, Almeida provenía de una familia negra muy pobre, abandonando la escuela a los 11 años para trabajar como albañil. En su adolescencia vendía drogas en las calles y robaba a hurtadillas para sobrevivir y mantener a su familia. Más tarde conoció a Fidel Castro en la Universidad de La Habana, se convirtió en su amigo y camarada cercano, y se unió a la lucha contra la dictadura de Batista en marzo de 1952. Almeida fue un participante clave en el ataque al cuartel Moncada en Santiago el 26 de julio de 1953, detenido junto a los hermanos Castro.

Almeida, junto con los hermanos Castro y docenas de otros revolucionarios, perseveró en sus esfuerzos revolucionarios, lo que finalmente llevó al triunfo de la revolución el 1 de enero de 1959. Las hazañas militares de Almeida le valieron el título de “Comandante de la Revolución” de Castro, reservado para los principales líderes de las tropas rebeldes bajo el mando de Fidel Castro en los años 50. Después de la revolución, ocupó varios puestos militares y fue un político altamente visible y activo, sirviendo como vicepresidente en el Consejo de Estado y ocupando un puesto en el Politburó, un cargo dentro del Comité Central del Partido Comunista de Cuba.

Almeida falleció de un ataque al corazón en 2009, pero su legado como figura clave en la Revolución Cubana perdura: su vida ilustra a un joven cubano negro que se elevó desde un fondo empobrecido y racialmente discriminado para convertirse en comandante de las fuerzas rebeldes y un aliado cercano de Fidel Castro. Su viaje de albañil y vendedor de drogas en la calle a “Héroe de la República de Cuba” simboliza el poder transformador de la revolución, y es solo una de miles de historias similares que se encuentran en cada esquina de la isla.

Antes de la revolución, el racismo sistémico y la pobreza extrema eran las duras realidades para muchos cubanos negros. Recordemos que Cuba fue uno de los últimos lugares en el hemisferio occidental en abolir la esclavitud, con el gobierno colonial español terminando oficialmente con la esclavitud en 1886, más de dos décadas después de los EE. UU. y casi seis décadas después del Imperio Británico.

Esta tardía abolición de la esclavitud tuvo un profundo impacto en la sociedad cubana e influyó profundamente en las disparidades raciales y el racismo sistémico que persistió durante muchos años. A pesar del fin formal de la esclavitud, continuó la discriminación racial, y los afrocubanos a menudo fueron marginados y enfrentaron oportunidades limitadas para la movilidad social, segregación y violencia en prácticamente todos los sectores: educación, vivienda, brutalidad policial, trabajo, etc. Estaban en gran medida excluidos de las estructuras de poder político y económico, y muchos vivían en la pobreza o seguían trabajando largas y agotadoras jornadas bajo un calor abrasador en las plantaciones de azúcar y tabaco.

El régimen de Batista, respaldado por los Estados Unidos, exacerbó estas disparidades raciales, limitando las oportunidades para la movilidad social. Sin embargo, la revolución introdujo cambios significativos que mejoraron la vida de los cubanos negros.

Por ejemplo, la Campaña Nacional de Alfabetización de 1961, una de las primeras medidas significativas de la revolución, redujo las tasas de analfabetismo del 23% a menos del 4% en un año. Esta iniciativa benefició desproporcionadamente a los cubanos negros, que tenían mucho menos acceso a la educación y tenían las tasas de analfabetismo más altas. Las leyes de reforma urbana mejoraron las condiciones de la vivienda, reduciendo las disparidades raciales en la vivienda, la falta de vivienda y las condiciones de la vivienda. La nueva constitución revolucionaria también garantizó por primera vez la igualdad de derechos, independientemente de la raza, contribuyendo a un aumento en la movilidad social para los cubanos negros codificado en las leyes.

La Revolución Cubana ha realizado avances sin paralelo hacia la liberación de los negros, desafiando más de 400 años de esclavitud racista y colonialismo. Sin embargo, lo que es importante entender mientras reflexionamos sobre esta historia revolucionaria es que el bloqueo en curso amenaza estos avances. Al desviar los recursos, la atención y la energía del estado hacia el bloqueo y la lista atroz de Estados Patrocinadores del Terrorismo, se puede detener el progreso social. Como los cubanos están más preocupados por de dónde vendrá su próxima comida que por cualquier otra cosa, y el Estado está preocupado por el brutal bloqueo económico del imperio más grande y violento de la historia, hay menos atención y recursos disponibles para combatir los males sociales como el racismo; en este sentido, el bloqueo y la SSOT son herramientas racistas que perpetúan conscientemente los obstáculos hacia la unidad y liberación racial de Cuba.

Aunque los problemas de racismo aún pueden existir en la isla, sigue siendo uno de los pocos países dedicados a erradicar la discriminación racial en todos los niveles institucionales, con leyes y políticas estatales que reflejan específicamente eso. Como lo expresó Zuleica Romay, directora del Programa Nacional de Estudios Afroamericanos en la Casa de las Américas: “La diferencia entre aquí en Cuba y ustedes en los Estados Unidos, es que no tenemos ninguna ley, política o procedimiento diseñados para atacar o dañar a ninguna población o a nadie. No tenemos leyes hechas para perjudicar a las personas negras, lo que estamos enfrentando es el problema social. 400 años de colonización y esclavitud han impactado la mentalidad de algunas personas, y solo hemos tenido alrededor de 65 años de revolución para abordar eso”.

La designación de Cuba también es profundamente irrespetuosa y absurda, especialmente considerando la larga historia de Cuba de promover la paz a nivel internacional. Cuba no es un estado patrocinador del terrorismo; es un estado patrocinador de la liberación negra. Desde Angola hasta Guinea-Bisáu, Zimbabwe y Sudáfrica, Cuba ha promovido la paz apoyando materialmente los movimientos por la descolonización e independencia de África, durante más de 60 años. Además, mientras los Estados Unidos y Occidente han estado ocupados suministrando armas y artillería pesada a cada rincón del mundo, Cuba ha estado ocupada exportando doctores y profesionales de la educación. El internacionalismo médico de Cuba es una señal de su compromiso con una paz antiimperialista y radical. En noviembre de 2019, la ONU estimó que había alrededor de 30,000 médicos cubanos activos en 67 países; durante la pandemia, casi 40 países en cinco continentes recibieron personal médico cubano para ayudar con el brote de COVID-19. De manera similar, Cuba ha ganado los máximos premios internacionales por sus exportaciones de campañas de alfabetización e infraestructura educativa a docenas de países, como Ghana, Angola, Venezuela y Nicaragua.

Está claro que esa energía revolucionaria que se encendió el 26 de julio de 1953 ha sido exportada a africanos de todo el mundo bajo el liderazgo de Fidel Castro.

A principios de este año, me uní a otros miembros de la Alianza Negra por la Paz en La Habana, Cuba, donde lanzamos nuestra Campaña Zona de Paz. Nuestro objetivo es establecer nuestras Américas, nuestro Caribe y nuestra América Latina como regiones de paz radical, autodeterminación e independencia, libres de las manos mortales de la actividad imperial europea y estadounidense. En esta campaña exigimos un fin inmediato al genocida Bloqueo de los Estados Unidos, la eliminación de Cuba de la lista de Estados Patrocinadores del Terrorismo, y la devolución de Guantánamo ocupado a Cuba, entre otras cosas. Reconocemos que las sanciones, los bloqueos y la tierra ocupada son formas de guerra violenta que niegan la paz.

Como he dicho antes, Cuba no es un estado patrocinador del terrorismo, ¡es un estado patrocinador de la liberación negra, entonces y ahora! Cuba es un ejemplo brillante de lo que nos esforzamos por lograr en nuestra lucha por la liberación negra: un socialismo que proporciona vivienda, atención médica y pan a su gente, mientras mantiene compromisos panafricanos a nivel mundial. Cuba es una amenaza para las potencias imperialistas precisamente porque ejemplifica una nación negra independiente y autodeterminada, por lo que debemos defenderla hoy mientras honramos el momento revolucionario del 26 de julio.



¡Viva la Revolución Cubana, Viva Castro!

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Musa is a cultural worker, community organizer, and independent researcher. They are a member of the Walter Rodney Foundation, and host of the Groundings podcast.

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